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日本人收购ARM后... 苹果可以转战MIPS

时间:2016-07-22 10:53    来源:青青草原WiFi    阅读:

这两天科技圈最大的新闻就是一家日本公司软银花320亿美金收购了英国的ARM公司,有声音认为这是软银公司老板孙正义在借英镑大跌的关头趁火打劫,也有人说软银这钱来自卖阿里巴巴的股票,ARM公司创始人Hermann Hauser则对媒体说公司被收购这事儿让他很难过。

虽然笔者见过很多业内人士都搞不清ARM这个词到底应该念成“A-R-M”还是应该直接连读,但不可否认的是ARM公司的产品已经渗透到全世界人民的日常生活中了。ARM架构是一种使用精简指令集(RISC)的CPU架构,我们日常能接触到的几乎100%的智能手机和智能电视的CPU都基于ARM架构,同时还有很多日常不怎么感受得到到的嵌入式设备,也都使用了ARM架构。

从市场占有率上来看,ARM和Intel公司的X86是当今世界并驾齐驱两大CPU架构,这两家公司都是半导体行业的泰山北斗级角色。但两者的市场策略其实有极大的不同,X86架构只授权给五个手指头都能数的过来的半导体公司,而Intel自己生产的CPU从来都是占据统治地位,基本上是一家独大;而ARM公司自己根本不生产芯片,所有的ARM芯片都是第三方公司从ARM那里购买设计和许可然后根据自己的需求定制,再找半导体工厂生产出来。所以,相比起Intel公司自己研发自产自销,还在全国各地开厂,超过10万名的员工,ARM仅仅一两千名员工真算得上是轻资产公司了。

在这种情况下,ARM这家英国公司被日本人收购,不禁会让人们引起广泛的联想(甚至有人还联想到了抵制日货上,果真是骨骼惊奇)。不过呢,其实这桩收购案对国人的日常生活估计起不了多大的影响,倒是有不少人指出智能手机的领头羊苹果公司应该好好思考一下未来:如果ARM架构被日本人控制,未来的iPhone所使用的CPU是不是应该有个Plan B了?

我看到有人给苹果支招说应该与同是美国公司的Intel合作,以后苹果的电脑和手机都基于X86架构,还挺好的。可实际上呢,就在几个月前Intel已经宣布放弃移动处理器市场,之前几年投入的100多亿美金基本上都白白烧掉了。实际上,对半导体行业稍微熟悉一些的人士都会意识到,相比Intel,苹果手机CPU更适合的备份方案应该是MIPS。

虽然现在人只知ARM而不知MIPS,但实际上MIPS架构曾经的风头并不弱于ARM,它曾经在嵌入式设备领域里占据很大的份额;而消费领域也有不少,我们熟悉的索尼PS、PS2、PSP游戏机就是基于MIPS架构的;另外,所谓的“我国芯”,中科院发展了十几年的龙芯,其实也是向MIPS公司交了授权费的。

不过与ARM公司不同,MIPS被认为是学院派(其创始人约翰·轩尼诗至今还是斯坦福大学的校长),不擅长商业发展,近年已经非常没落。2013年在向ARM、IBM、Intel等公司组成的财团出售了489项专利之后,MIPS已经被另一家英国公司Imagination Technologies收购,收购价仅仅6000万美金。联系到ARM卖出的320亿美金,MIPS真是好可怜。

从某些方面来看,MIPS和ARM非常相似,都是采用精简指令集,都是针对低功耗应用设计,而且都是采用第三方授权方式生产;但实际上两者也有几大的不同,学院派的MIPS允许第三方对CPU架构进行大幅修改,而ARM只允许全球极少的几家半导体公司修改CPU架构(包括高通、苹果、NVIDIA和三星,全是半导体大拿),其他生产ARM芯片的公司都是直接采用ARM公版设计,而不能做任何修改(例如华为海思)。

ARM的这项策略显然很适合商业推广,对第三方公司的技术要求也有所降低,开发的周期也会大大缩短,只需要照着ARM公版的CPU和GPU架构找芯片代工厂下单、流片、生产即可。

不过缺点现在也凸显出来,毕竟ARM公版可能不能照顾所有第三方厂商的具体需求,有时候就会掉链子。这方面大家比较熟悉的事件就是高通骁龙810,由于高通自行研发的芯片架构迟迟不能上市,就图省事直接用了ARM公版设计,结果造成市面上多款采用高通骁龙810的手机有过热死机的现象。

当然,向苹果建议MIPS还有一个重要原因。苹果公司其实和Imagination Technologies有着长期的合作关系,苹果手机从第一代iPhone开始就一直在使用Imagination Technologies提供的GPU设计,也就是Power VR。说到Power VR,也不是个简单角色,上世纪90年代曾经参与过桌面显卡大战(世嘉公司的Dreamcast就用了Power VR图形芯片),失利之后就转战低功耗市场。当然对于苹果的青睐,Power VR也并没有让人失望,基本上每一代iPhone和iPad都是当时的图形性能最强的移动设备,这必须是Power VR的功劳。

可惜的是,虽然Imagination Technologies早就买下了MIPS架构,之后也推出过一些新的产品,但在已经被ARM所垄断的智能手机领域完全没有声音出现,说买来砸手里也并不为过。在这种情况之下,如果苹果能与该公司进一步合作,CPU和GPU设计都采用Imagination Technologies的方案,真是充满了想象力。

这不是说能赚到多少钱或者跑多高的分的问题,而是我们的世界需要多元化。看看现在的Intel就知道了,近5年来的桌面CPU性能几乎没多大的进步,这就充分说明:一家独大绝对不是个好现象。

之前,曾经有人建议苹果收购ARM公司,笔者倒觉得苹果收了Imagination Technologies更合适。

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标签: 苹果 日本 ARM iphone A9

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